Из-за непостоянства источников возобновляемой энергии, солнечные, ветровые и прочие подобные электростанции обычно подключаются к общей энергосистеме через буфер, в качестве которого выступает какой-либо накопитель энергии.

Новый тип такого накопителя, свободный от ограничений предшественников и обеспечивающий примерно пятикратное снижение себестоимости хранения электроэнергии, разработали исследователи в Массачусетском технологическом институте (MIT).

В качестве жидкого анода (анолита) в предложенной ими конструкции проточной батареи используется сера (полисульфид), растворённая в воде, а катодом (католитом) служит аэрируемый жидкий солевой раствор. Поступление кислорода в катод заставляет анод отдавать электроны во внешнюю цепь, отток кислорода инициирует процесс зарядки батареи.

«Эта батарея буквально дышит воздухом, но в отличие от людей выдыхает не углекислый газ, а кислород», — пояснил профессор Чианг (Yet-Ming Chiang). Он один из авторов статьи, в которой описывается это изобретение, вышедшей в журнале Joule.

Полная стоимость химических компонентов (материалов анода, катода и электролита) у новой батареи примерно в 30 раз меньше, чем у конкурирующих литий-ионных устройств. Применение «дышащего» аккумулятора в составе электростанций позволит аккумулировать электричество, получаемое из ветра или солнечного света, и хранить его на протяжении нескольких суток или даже целого сезона с себестоимостью 20–30 долларов за киловатт-час.

Чианг заявил, что новая технология является первой, что способна конкурировать с широко применяемыми сегодня гидроаккумулирующими системами: дышащие устройства намного компактнее, имеют в 500 раз более высокую удельную энергоёмкость и не нуждаются в водных резервуарах, разнесенных по высоте.