Спонтанная регрессия рака происходит довольно редко. Первый такой случай, о котором сохранилась информация, датирован концом 13 века: сообщается, что саркома кости, появившаяся у Святого Перегрина, бесследно исчезла после перенесенной им бактериальной инфекцией. С тех пор исчезновение опухоли без проведения необходимого лечения называют синдромом Перегрина.

Регрессия может быть как полной, так и частичной. Причины ее до сих пор не ясны, но исследователи заметили, что рак нередко отступает без какого-либо лечения после перенесенной инфекции, которая может быть вызвана действием бактерий, вирусов или других микроорганизмов.

Известны случаи излечения людей от разных форм рака: чаще всего сообщалось об исчезновении меланомы, почечной карциномы, нейробластомы и некоторых видов лейкемии. Описан случай, когда спонтанная регрессия произошла после хирургического удаления части опухоли у пациента с почечной карциономой. Медики предположили, что в этом случае развился местный иммунный ответ, который и остановил опухолевый рост.

Среди других возможных причин синдрома Перегрина: генетические изменения, возникающие в опухоли. По статистике дети до полутора лет, заболевшие нейробластомой, чаще всего успешно излечиваются, но нередки случаи, когда опухоли самостоятельно регрессируют. Для детей более старшего возраста требуется интенсивное лечение, а процент выживаемости в этом случае не превышает 50%.

Ученые выяснили, что на поверхности опухолевых клеток нейробластомы, которая хорошо излечивалась у маленьких детей, было обнаружено большое количество клеточных рецепторов TrkA, присутствие которых вызывало самоуничтожение клеток. На поверхности клеток нейробластомы, сложно поддающейся лечению, этих рецепторов было меньше, зато было увеличено количество TrKB, ассоциированных с агрессивными опухолями.

Кроме того в клетках самопроизвольно регрессирующей нейробластомы была снижена активность теломеразы, теломеры в клетках были укорочены, а продолжительность жизни опухолевых клеток – невысокой. Ученые не исключают также и влияния эпигенетических факторов.

Совершенно ясно, что механизм, лежащий в основе спонтанной регрессии, пока изучен недостаточно. Не исключено, что свой вклад вносят сразу несколько факторов. Важной задачей ученых является понимание этих механизмов и разработка препаратов, которые смогут искусственно стимулировать иммунный ответ и вызывать уничтожение опухоли.