Церера — ближайшая к Солнцу и самая маленькая среди известных карликовых планет Солнечной системы. Расположена она, как и ряд других планетоидов, в поясе астероидов. Церера была открыта 1 января 1801 года итальянским астрономом Джузеппе Пиацци в Палермской астрономической обсерватории. Некоторое время Церера рассматривалась как полноценная планета Солнечной системы. По результатам уточнения понятия «планета» Международным астрономическим союзом 24 августа 2006 года на XXVI Генеральной Ассамблее МАС была отнесена к карликовым планетам. Она была названа в честь древнеримской богини плодородия Цереры.

Астрономы, наблюдая за объектами ближнего и дальнего космоса, часто сталкиваются с интересными явлениями и даже загадочными феноменами. Правда, большая часть загадок впоследствии раскрывается — чаще всего после того, как ученые получают в свое распоряжение более мощные инструменты наблюдения.

Так произошло и на этот раз. На днях зонд Dawn прислал детальные фотографии тех самых белых пятен, которые будоражили умы ученых и обывателей. В числе прочих объяснений можно было встретить и то, что это купола поселений инопланетных цивилизаций. Но, к несчастью (а может, и к счастью, кто знает) пятна действительно оказались пятнами, а не делом рук братьев по разуму.

Но обо всем по порядку. Качественные фотографии этих объектов удалось сделать после того, как зонд Dawn вышел на расчетную орбиту в 35 километров над поверхностью Цереры. В частности, в объективы его камер попал кратер Оккатор, «родина» пятен, а также ряд других районов поверхности планетоида. Стоит отметить, что на максимальное сближение с объектом своего исследования зонд вышел спустя три года после сближения с астероидом. Так, три года назад орбита зонда составляла 385 километров.

Кратер Оккатор (2016)
Кратер Оккатор (2016)

Сейчас аппарат получил возможности делать фотографии поверхности планетоида в максимальном разрешении. В частности, этому способствует минимальное расстояние до поверхности. И фотографии, которые уже успели изучить ученые, показали, что пятна — это действительно банальная сода.

Ее находят и на Земле, так что ничего необычного в таких отложениях нет. Похоже, что как раз в центре кратера Оккатор находится крупное месторождение соды. Если астронавты когда-либо доберутся до планетоида, то с этим соединением у них проблем не будет.

По словам инженеров миссии, команда крайне рада тому, что загадку удалось разгадать. А все благодаря научным инструментам аппарата, которые были тщательно проверены перед отправкой в космос.

Теперь ученым предстоит ответить на вопрос, откуда на Церере взялось столько соды. Специалистов весьма интересует то, что является первопричиной появления подобных месторождений. Одна из гипотез гласит, что пятна образовались в ходе кристаллизации из очень насыщенного раствора солей. Кристаллизация произошла после нагревания подповерхностного вещества в результате ударного столкновения с каким-либо объектом вроде крупного метеорита. Может быть, столкновения и не было, а на самом деле под поверхностью планетоида есть каверны с солевым раствором или даже целый океан очень соленой воды. И этот раствор, постепенно просачиваясь по трещинам, кристаллизуется в местах выхода.

Кроме соды, на поверхности Цереры обнаружили и достаточно сложные органические вещества. Их нашли прямо на поверхности карликовой планеты. Ученые из Университета Брауна полагают, что эти участки могут содержать более высокую концентрацию органики, чем считалось. О результатах своих изысканий ученые рассказали в статье, опубликованной в Geophysical Research Letters.

«Наша работа показывает, что интерпретация результатов экспериментов, поставленных в ходе поиска веществ определенного типа, может отличаться, причем достаточно сильно», — заявила Ханна Каплан, представитель Юго-западного научно-исследовательского института.

В 2016 году ученые доказали, что на Церере есть и вода, и криовулканы — прямо, как на Энцеладе. Один из наиболее заметных источников воды — гора Ахуна Монс, высотой в 4 км и диаметром основания 17 километров. Это единственная гора на Церере, и она выбрасывает на поверхность планетоида воду с растворенным аммиаком и другими химическими соединениями.