Есть также эксперименты, в которых черви-власоглавы спасали макак от идиопатической хронической диареи, которая напоминает человеческую воспалительную болезнь кишечника: паразиты заставляли кишечник нарастить слизистую оболочку, тем самым предотвращая атаку иммунитета на дружественную бактериальную микрофлору. Не будем забывать и о том, что кишечные паразиты помогают забеременеть: исследователи из Калифорнийского университета в Санта-Барбаре выяснили, что женщины южноамериканских индейцев, заражённые аскаридами, успевают за свою жизнь родить на двух детей больше, чем их здоровые соплеменницы.

Естественно, коль скоро речь идёт о кишечных паразитах, то и с хозяином они взаимодействуют через кишечник. Однако в пищеварительном тракте, как мы знаем, живёт огромная масса бактериальной микрофлоры, и было бы странно, если бы черви и бактерии игнорировали друг друга. Кен Кэдуэл (Ken Cadwell) и его коллеги из Нью-Йоркского университета выяснили, что кишечные паразиты активно влияют на баланс сил в микрофлоре, играя в пользу полезных бактерий. Особенно это заметно в случае воспалительной болезни кишечника (или болезни Крона), которая сопровождается диареей, кровотечениями и может приводить к весьма серьёзным последствиям, вплоть до язвы и кишечной непроходимости. Считается, что одна из главных причин болезни Крона заключается в непосредственном контакте стенки кишечника и населяющих его бактерий: слизистая оболочка истончается, бактерии, среди которых много патогенных, встречаются с клетками кишечного эпителия, иммунитет же в ответ запускает защитную воспалительную реакцию.

Можно было бы предположить, что паразиты в этом случае могут только ухудшить ситуацию. Однако согласно медицинской статистике в развивающихся странах, где высок процент заражения гельминтами, воспалительная болезнь кишечника встречается довольно редко, а вот в развитых странах всё наоборот: паразитов можно встретить редко, а воспаление кишечника – часто. В экспериментах мышам, страдавшим от аналога человеческой болезни Крона, подсаживали некоторых червей – и симптомы заболевания ослабевали.

Выяснилось, что паразиты, во-первых, стимулировали активность клеток, создающих защитную слизь на поверхности кишечного эпителия, причём одновременно в тканях кишечника снижался уровень воспалительных иммунных молекул. Во-вторых, в присутствии червей уменьшалось количество бактерий Bacteroides, которые, как считается, и провоцируют кишечное воспаление; при этом повышался уровень защитных микробов группы Clostridiales.

Мышами дело не ограничилось: авторы работы сравнили состояние кишечника у жителей Малайзии, часть которых жила в столице Куала-Лумпуре, а часть – в сельских районах. У горожан гельминтов было мало, но зато и доля Bacteroides в микрофлоре кишечника была высока. Те, кто жили в деревне, часто сталкивались с гельминтами, но у них и пропорция микробов оказывалась сдвинута в пользу Clostridiales. А вот после курса лекарств, изгоняющих паразитических червей, микрофлора у сельских жителей становилась воспалительной, то есть с повышенным уровнем Bacteroides. Но, может быть, это такие региональные особенности? Но и в медицинских записях жителей США, как оказалось, можно было найти примерно то же самое: две группы бактерий были явными антагонистами, и перевес Bacteroides сопровождался симптомами болезни Крона.

По-видимому, как пишут исследователи в Science, черви каким-то образом нормализуют состав микрофлоры, тем самым снимая воспаление. Возможно, всё дело в «слизестимулирующих» свойствах гельминтов, так как бактерии Clostridiales кормятся выделяемой кишечником слизью, и, если её становится много, то Clostridiales начинают хорошо размножаться и вытесняют из микрофлоры плохих Bacteroides.

Впрочем, в чём именно секрет такого действия червей, ещё предстоит выяснить. Болезнетворных свойств паразитических червей никто не отрицает, и никто не призывает всех и каждого немедленно и в обязательном порядке вернуть их в желудочно-кишечный тракт. Но если удастся найти у них какой-нибудь химический сигнал, какую-нибудь молекулу, с помощью которой они действуют на слизистую и регулируют состав микрофлоры, то эту молекулу можно будет превратить в противовоспалительное лекарство.