Большая часть животных, живущих на Земном шаре, умеет прыгать. Некоторые животные совершают прыжки достаточно редко, а для других — прыжки являются основным методом передвижения. Но в любом случае прыжки значительно расширяют вариативность действий животных, позволяя им выжить в суровых условиях окружающей среды. Подобным образом обстоит дело и в робототехнике, есть множество роботов, которые могут ходить и быстро бегать, другие роботы могут подпрыгивать, но вот роботов, способных эффективно комбинировать два способа передвижения, переключаясь между ними по мере необходимости, существует не так уж и много.

Исследователи из Пенсильванского университета представили на Международной конференции IEEE 2013 года по вопросам робототехники и автоматизации (2013 IEEE International Conference on Robotics and Automation, ICRA) своего робота RHex, который, благодаря модернизации программного и аппаратного обеспечения, получил возможность совершать прыжки и выполнять несложные элементы акробатических трюков. И результат, можно сказать, получился довольно забавным.

Возможность прыгать является достаточно полезной возможностью для роботов, к примеру, робот Sand Flea известной робототехнической компании Boston Dynamics использует прыжки для преодоления препятствий. Обновленный робот RHex может пользоваться возможностью прыгать в более широких пределах, он в состоянии преодолеть сложные участки окружающей среды, используя серии прыжков. И, если предоставляется такая возможность, он быстро переключается от передвижения скачками к передвижению обычным бегом. Помимо этого, робот, используя те же самые прыжковые движения, возвращает себя в нормальное положение если ему не посчастливилось приземлиться кверху ногами.

Следует отметить, что исследователи из Пенсильванского университета взяли не самого маленького робота RHex. Они использовали модель X-RHex Light, XRL, которая весит 6.7 килограмм, а длина его корпуса составляет 51 сантиметр. У робота есть шесть конечностей, изогнутых дугой, диаметром 17.5 сантиметров, каждуя из которых независимо приводит в движение бесколлекторный электродвигатель Maxon 50-W.

Благодаря своей двигательной системе робот XRL может совершать вертикальный прыжок с места на высоту 30 сантиметров, что в два раза выше высоты самого робота, совершать двойной прыжок на высоту 60 сантиметров, запрыгивать на выступ, высотой 30 сантиметров и запрыгивать, «подтягиваясь», на препятствия высотой до 73 сантиметров.

В настоящее время исследователи экспериментируют «с более широким рядом новых движений и динамических переходов, которые позволят значительно расширить функции конечностей робота». В ближайшее время исследователи планирую оснастить робота конечностями, изготовленными из пружинистого материала, с помощью которых во время прыжков робот сможет использовать некоторое количество дополнительной энергии. После проведения дополнительных доработок и модернизаций робот RHex приобретет массу новых возможностей и методов передвижения, на которые, безусловно, будет очень интересно взглянуть.