Анализ данных зонда Dawn позволил обнаружить лед в недрах самого крупного астероида главного пояса Весты. Для этого ученые использовали данные бистатического радара зонда, полученные в 2011 и 2012 годах. Полученные результаты помогут в дальнейшем изучить пути переноса и эволюции воды в космосе. Работа опубликована в Nature Communications.

Космическая станция Dawn была запущена в 2007 году для исследования астероида Веста и карликовой планеты Церера. Еще в 2012 году зонд закончил изучение Весты и начал полет в сторону Цереры, но анализ полученных тогда данных все еще продолжается. Уже в 2016 году большое количество льда было обнаружено на поверхности и в недрах Цереры. Однако содержание водорода в подповерхностых слоях Весты примерно в сто раз меньше, чем на Церере, поэтому достоверных данных о наличии воды или льда на Весте до настоящего дня не было.

В своем новом исследовании для анализа свойств поверхности астероида ученые использовали данные орбитального бистатического радара зонда, полученные в 2011 и 2012 годах. В тот момент, когда астероид находился между зондом и Землей, Dawn посылал радиосигнал, приемник которого находился на поверхности Земли. Анализ прямого рассеяния сигнала позволил получить данные о структурных и диэлектрических свойствах поверхности астероида. Такой метод, но в более простой модификации, раньше уже использовался для исследования поверхностей Меркурия, Венеры и Марса, а также Луны и самого крупного спутника Сатурна Титана.

В результате ученым удалось получить данные о свойствах поверхности в санти- и дециметровом разрешении и составить карты преломляющих и диэлектрических свойств поверхности астероида. Найденные заметные вариации свойств не удалось объяснить только лишь наличием на поверхности кратеров. Поэтому полученные данные ученые сопоставили с содержанием водорода в подповерхностном слое и распределением водородосодержащих соединений, полученными другими методами. Одновременное наличие увеличенных концентраций водорода и больших плоских участков на поверхности подтвердило предположение о наличии льда внутри грунта астероида. Именно оно, вероятно, и привело к формированию найденной структуры поверхности.

В дальнейшем ученые планируют использовать такой же метод и для подробного анализа поверхности Цереры. По словам ученых, подтверждение наличия льда в грунте подобных астероидов поможет понять пути переноса и эволюции в космосе богатых водой материалов. Кроме того, работа может оказаться полезна для изучения превращений льда в засушливых и изменяющихся климатических условиях даже на Земле.

Кроме изучения ледяных образований на Церере и Весте, космический зонд Dawn, например, изучил структуру кратеров Цереры, а кроме этого, обнаружил следы органических веществ.