Семнадцатого января Virgin Orbit успешно запустила свою ракету LauncherOne. Носитель стартовал из-под крыла самолета Boeing 747 у побережья Южной Калифорнии. Как сообщается, LauncherOne доставила на низкую околоземную орбиту десять спутников CubeSat.

В основе концепции — схема запуска, которую называют «воздушным стартом». При ее использовании ракета должна стартовать не со стационарного космодрома, а с борта самолета-носителя, находящегося в небе. Такая схема позволяет не зависеть от условий космодрома. К тому же при запуске методом «воздушного старта» ракета уже имеет некоторую скорость (развиваемую самолетом-носителем). Чем больше скорость и высота разделения, тем выгоднее пуск ракеты.

Запуск LauncherOne
Запуск LauncherOne

С другой стороны, подобная схема имеет свои недостатки. В частности, ограничена масса полезной нагрузки. Дело в том, что носители, способные вывести на орбиту несколько тонн грузов, имеют массу порядка 100-200 тонн: это близко к пределу грузоподъемности крупнейших транспортных самолетов.

Помимо этого, «воздушный старт» ставит перед разработчиками вызовы относительно структурной прочности ракеты и нагрузки, а также порождает необходимость создания новых дорогостоящих носителей, способных развивать высокую скорость.

Что касается LauncherOne, то она представляет собой двухступенчатый носитель, использующий жидкостные ракетные двигатели. Ракета предназначена для вывода на орбиту малых спутников массой примерно 500 килограммов.

система запуска LauncherOne
система запуска LauncherOne

Это первое успешное испытание: предыдущий тестовый запуск ракеты провели в мае 2020-го, он завершился неудачей. Тогда двигатель ракеты проработал лишь девять секунд, после чего отключился из-за поломки в системе подачи топлива. Ракета упала в акватории Тихого океана.